A Pocket Guide to Writing in History

“A Pocket Guide to Writing in History”
by Mary Lynn Rampolla

4 stars


A Pocket Guide to Writing in History” is a short but detailed description and introduction of how the academic student deals with history: how to read it, how to understand it and why we read history.

I used this source for an exam which dealt with a specific time period of British literature. When looking into literature, one cannot avoid looking into the same historical period and what occurred. In the course we investigated many historical sources, talked about the canon and which literary pieces are considered as canon material. Furthermore, we had many discussions on why we read and how we read it.

To interesting quotes I stumbled upon in “A Pocket Guide to Writing in History” were the following:

“The historian’s goal is not to collect “facts” about the past, but rather to acquire insight into the ideas and realities that shaped the lives of men and women of earlier societies […] when we study the people of the past, what we are really learning about is the rich diversity of human experience”.


– “An examination of the past can tell us a great deal about how we came to be who we are. When we study history, we are looking at the roots of modern institutions, ideas, values and problems”.


Naturally, it is important to know more about our past in order to explore and examine our present and future, both sociologically, politically and historically. This short introduction to history sets the mind going and presents an easy introduction to history from an academical aspect.

Narrative of the Life of Frederick Douglass

“Narrative of the Life of Frederick Douglass” by Frederick Douglass

3 stars


As a former slave, Frederick Douglass tells his story and gives his opinion on slavery:
“What to the American slave is your Fourth of July? I answer, a day that reveals to him more than all other days of the year, the gross injustice and cruelty to which he is the constant victim […] There is not a nation of the earth guilty of practices more shocking and bloody than are the people of these United States at this very hour”.

At first sight, the statement would be considered as an emotional attack on the white leaders of America, but it has depth because of his past being a former slave and the fact that he experienced it all himself, even though his wish for emancipation was frown upon15. Furthermore, he expresses his criticism of the American society and that the celebration of Fourth of July seems hypocritical because of “The Peculiar Institution”.
During the Civil War, “he advised Abraham Lincoln on the employment of black soldiers and
became an early advocate of giving the right to vote to the emancipated slaves”.

This source is extremely important and inspiring! It’s very interesting to see how far one man can go in search of raising his voice – for himself, but also for so many others.

The novel “Narrative of the Life of Frederick Douglass” is one of the reasons why one both falls in love and is scared of history, because this source raises questions of injustice and equality, meanwhile giving us much information about a certain (and very important!) time period of our history.

Skæbnens valg (Dæmonherskerens arving #2)

“Skæbnens valg (Dæmonherskerens arving #2)” af Haidi Wigger Klaris



Så fik jeg læst ”Skæbnens kald” er anden del af trilogien ”Dæmonherskerens arving”. Jeg var ret vild med 1’eren og glædede mig derfor meget til at læse videre, og få svar på nogle af de spørgsmål, som var ubesvarede for første bog. Første bog (”Skyggernes Bog”) var rigtig spændende og bød på en ægte cliffhanger, så jeg lige var ved at dø lidt af spænding.

I ”Skæbnens kald” vågner Ally op i skovbunden efter det store opgør, og der er så mange spørgsmål, der spøger i hendes erindring: Hvad skete der? Hvor er hendes venner? Hvad vil der ske? Og samtidig er der nogle helt specifikke valg, som Ally bliver nødt til at træffe. Hun står midt i et kæmpe dilemma, og det er nu op til hende at finde ud af om hun skal bryde med sin sociale arv eller om hun skal gå sine egne veje.

Et lille minus ved læsningen var dog, at det føltes som en typisk 2’er, som skal lede videre til den endelige slutning og fuldstgørelse i 3’eren, hvilket jeg er ked af at påpege, MEN dog skal det siges, at jeg stadig virkelig nyder læsningen. Haidi Wigger Klaris har i den grad skabt et spændende univers, hvor der altid er noget på spil og onde kræfter som lurer i skyggerne. Forfatteren er god til at skabe spænding og intensitet, samtidig med at universet er meget visuelt, som gør det spændende at dykke ned i.

Nu er problemet blot, at jeg bliver nødt til at vente ufattelig længe, før at jeg kan få lov til at læse 3’eren… Overlever jeg mon?! Kan jo næsten ikke vente.

No Sense of Place: The Impact of Electronic Media on Social Behavior

“No Sense of Place: The Impact of Electronic Media on Social Behavior” by Joshua Meyrowitz

4 stars


Inspired by Goffman’s theory, Joshua Meyrowitz puts his focus on self-representation through media. There is no longer a need for a physical place in relation to social interaction. It has developed into a modern transcendence without physical restrictions. We can connect and interact with our friends or strangers online, and on social media. Modern interaction can be submitted through a phone call, a text, a selfie or a snapchat. Furthermore, Meyrowitz focuses on: ‘’being’ (group identity), roles of transitions or ‘becoming’ (socialization), and roles of authority (hierarchy)’ (Meyrowitz, 1985: 52). Besides, he defines the individual as functioning in all three categories:

‘identified with a number of groups, at various stages of socialization into new roles, and at some particular rank or ranks within one or more hierarchies […] Socialization is unique among the three categories in that it involves the process of ‘becoming’, that is, the transition from role to role’ (ibid: 52-53).

In this case, we can draw a parallel to the dynamic between the individual and social media’s different platforms, where the individual has a possibility to present itself. Nowadays, the user (= the individual) has the chance to create its own role and identity on social media because they allow the individual to develop its own individual character: what one wishes to show the world, instead of having to adapt to a social condition, where the individual feels uncertainty of truly belonging. It is possible to create your own world, reaching out to the people who would fit into your ideals, values or interests, and therefore you are able to show your strengths instead of weaknesses.

This is of course as staged as how celebrities often spin their public life in order to attract attention to a product or a brand, but for the individual it is a way of developing a unique character and determine who you are on your own premises. In 2016 it is a fact that life is often lived through a lens or a filter. Selfies or photos posted on social media work as intermediates for contact and interaction with other people. But does the selfie trend destroy the true search for identity? Or does it simply allow the individual to truly find its strengths, interests and social matches?

One could fear that the increasing use of social media has led to identity crisis, and that it is more difficult to find the core of what identity truly represents. The tendency now is that the individual is driven by attention from online followers and social media; as if the validation of the self comes from likes, shares or re-tweets. This has created loneliness and isolation, especially for the younger audience. Due to the fact that most social interaction between people these days is online and through social media, superficial things like losing a follower can be a disappointment and create insecurity in the modern individual.

Moby-Dick; or, The Whale

“Moby-Dick; or, The Whale” by Herman Melville

2 stars


This is how my life has changed since I spent an entire (!) semester ‘diving’ (pun intended!) into the novel “Moby Dick” due to the investigation of Herman Melville’s authorship:

1. Whenever I see:
– an ocean
– a picture or painting of an ocean
– a ship
– a ship in a church (there are a few maritime churches in Denmark!)
… I stop and wonder, and feel like there’s a memory that’s coming (screaming!) in my remembrance

2. Whenever I stumble upon:
– a <b>really</b> white colour (not normal white, but a blinding white, you know?)
– fish in a supermarket
– someone with only one leg
… I start to wonder about an old distant memory

Okay, maybe there are enough examples to describe now… Ah well, last one:

3. When I meet someone and we have this conversation:
Stranger: “Oh, you also read Moby Dick? It was amazing, right!
Me: …
Stranger: “You didn’t really like it? I thought it was ACTION-PACKED” (add stars in the stranger’s eyes)
Me: “So you’ve read the shorted version, right?”
… and then I think: “If you had read through the 663 pages, you wouldn’t think it was that action-packed.

However, I was intriqued by the novel. You hear so much and the opinions are always different, no matter where you go. I was one of those who really didn’t like it that much, because often I felt that the plot vanished and this created no action = a heavy read!
It is a shame because there are so many elements of this novel which are brilliant, in fact;
Maritime literature, man vs. nature (how much are we capable of?), man-made vs. naturally man, hierarchy, racism, a male-dominated world and much more.

Herman Melville had a thing for details and often this creates a very visual environment for the reader. However, as much as this is his strength, this is also his weakness, e.g. many of the pages only describing whales and anatonomy (of certain types of whales which do not at all appear in the story).

There’s no doubt that Herman Melville has added several novel to the canon, which have described cultural or historical circumstances or events of the 1800s brilliantly and in many details, but this novel had work, even though it would have been third of the length.

“for there is no folly of the beast of the earth which is not infinitely outdone by the madness of men”

/If you are interested in reading other novels by Herman Melville, I would recommend “Bartleby, the Scrivener: A Story of Wall Street”, which is very different than his maritime literature. I liked this short story a lot, because it deals with existential crisis, work environment and the writing style is filled with symbolism, metaphors and details.

Read the review of “Bartleby, the Scrivener: A Story of Wall Street” here

Robinson Crusoe

“Robinson Crusoe” af Daniel Defoe

3 stars


Som karakter repræsenterer Robinson Crusoe det opbrud i verden, som finder sted. Han symboliserer den ”gamle” verdensopfattelse, som sættes op imod den ”nye”, og hvordan de differencierer i forhold til hinanden. Robinson Crusoe bliver desuden et symbol på den nyfundne individualisme og det ses i hans liv på øen. Dog er det vigtigt at påpege, at dette ikke er ensbetydende med en identitetskrise fra Crusoes side. Den historiske kontekst afspejles i romanen og viser hvordan den nye verdens indtræffen påvirker mennesket og udvikler invididet. Fortællingen repræsenterer en tid, hvor verden og naturen opdages og udforskes, samtidig med at tanken om individualismen skaber nye tanker og opfattelser om menneskets plads, både sociologisk og kulturelt.

I et forsøg på at placere romanen i litteraturhistorien, så kan det diskuteres hvorvidt romanens form fremmer eller hæmmer læserens forståelse af Robinson Crusoes psykologiske udvikling som karakter ud fra en moderne analytisk fortolkning. Som den første moderne roman i litteraturen er den specifik og nytænkende, da den afspejler en bestemt historisk periode og den viser hvordan diverse brydninger kommer til udtryk i forhold til mennesketsynet. Robinson Crusoe er selv normbryder, da han intet andet valg har. De to verdenens kollidering tvinger ham til at se ideologisk fremad, men han er stadig påvirket af puritanismens tankegang, e.g. at Gud straffer ham for de forkerte valg, som han tager, eksempelvis at han ikke lytter til sin faders ønske om at blive jurist, men fremstår i stedet som normbryder og går om bord på et skib. Tankegangen om Gud ændres i løbet af romanens udvikling.

I starten straffer Gud Robinson Crusoe, f.eks. med de to storme på havet og det faktum, at han bliver taget til fange og brugt som slave, men længere i romanens udvikling tvinges han til at bruge sin logiske sans og instinkter for at holde sig i live. Der kommer fokus på handling, basale ting som at skaffe mad, holde øje med vejret og spotte skibe i miles omkreds. Dette ses eksempelvis i form af dagbog og- logbogsformen. Udover at vise den basale og primitive tankegang i mennesket, så symboliserer det også den lange tid på øen, hvori instinkter og natur til sidst erstatter religiøsiteten og moralen.  For den moderne læser vil denne romanform virke hæmmende for læseforståelsen, da der ikke er et yderligere fokus på Robinson Crusoes psykologiske og ideologiske udvikling. Aktive handlinger, sansninger og iagttagelser kommer tydeligt til udtryk i romanen, men overskygger derimod den psykologiske selvrealisering, som Robinson Crusoe foretager sig.

Der er ikke fokus på følelser eller personlig udvikling, for instinkterne om overlevelse bliver den vigtigste faktor. Det kan diskuteres hvorvidt Robinson Crusoe går endeligt væk fra den ”gamle” tankegang, hvor tradition, normer og det feudale samfund er i centrum. Det ses eksempelvist ved de sociologiske normer, som han følger i løbet af sit liv på øen ved at han bygger sit eget samfund op og introducerer den uciviliserede Friday til den kristne tro. Efter tiden på øen vender ham hjem til England og bliver et individ med høj økonomisk status og frihed, men om hvorvidt han er fuldstændig udviklet som invidid og ikke et menneske underlagt statens magtforhold og normer kan diskuteres.

Daniel Defoe har med sin roman ’Robinson Crusoe’ været en katalysator for rejse og- opdagelsesfortællinger. Eksempler er ’Gullivers Travels’ (1726) af Jonathan Swift, ’The White Man’s Burden’ af Rudyard Kipling (1899) og ’Heart of Darkness’ (1899) af Joseph Conrad. Sidstnævnte beskriver sociologiske og kulturelle kontraster mellem den imperialistiske mand versus den uciviliserede afrikanske mand. Selv i moderne litteratur anvendes Robinson Crusoe-myten stadig. Det ses f.eks. med romanen ’Life of Pi’ skrevet af Yann Martel (2003). Her ses dog en ændring, da den psykologiske selvrealisering fremstår vigtigere end de aktive handlinger og iagttagelser. Det vises tydeligt, at individets søgen kommer til udtryk i form af tvivl, frygt og afmagt. Selv i en moderne kontekst har den første roman ’Robinson Crusoe’ (1719) stor relevans i verdenslitteraturen.


Bartleby the Scrivener

“Bartleby the Scrivener” af Herman Melville

3 stars


Herman Melville blev født i New York i 1819 og døde i 1891. Han var en amerikansk forfatter, som blandt andet var kendt for sine mange romaner, heriblandt af; ’Moby Dick’ (1851), ’Typee’ (1846), ’Benito Cereno’, digtsamlingen ’Battle Pieces and Aspects of the War’ (1866), og ’Bartleby the Scrivener’ (1853). Efter en kort tid som lærer drog han til søs og blev inspireret til at skrive sin litteratur.

Fortællingen om ’Bartleby the Scrivener’ bryder med Melvilles litteratur, som primært var mandeverdenens maritimlitteratur. Denne fortælling sætter derimod sit fokus på individet i menneskemassen, som reduceres til en arbejdsmaskine og som reelt ikke længere anses som et menneske. Der er forskellige typer af analytiske fortolkninger i forhold til læsningen af ’Bartleby the Scrivener’. Nogle litterære kritikere anser Bartleby som en Jesus-figur, andre som et menneske i dyb depression og andre ser ham som et tegn på oprør fra underklassen.

Sætningen “I would prefer not to” er det, der kommer til at definere Bartleby som karakter. Denne sætning er hverken en negation eller en bekræftelse (Agamben, 2003: 117). I forhold til Wall Street, så vil han intet have med det at gøre, men desuden ønsker han heller ikke at forlade kontoret, når han bliver bedt om det: “It was generally understood that he would prefer not to – in other words, that he would refuse pointblank” (Melville, 2002: 15).

Sætningen bliver udtryk for Bartlebys passive resistance, som til sidst bliver grunden til hans død. I begyndelsen arbejder han hårdt, men han når til et punkt, hvor han ikke ønsker at gøre noget længere. Han vil ikke tage imod hjælp fra advokaten og trækker sig tilbage fra omverdenen bag væggene, som afskærmer ham fra resten af kontoret:

”’I would prefer not to’, he said, and gently disappeared behind the screen” (ibid: 11).

Gennem dette forløb kommer der flere beskrivelser om hans personlighed eller snarere manglen på denne. Denne stemning af intethed og død cirkulerer omkring i kontoret og psykisk indeni Bartlebys sind. Han beskrives som bleg, spøgelsesagtig og bliver til sidst, en bleg refleksion af en person, snarere end et selvstændigt individ.

Der er flere elementer, som kunne være medvirkende til Melvilles tanke om “free will” i fortællingen om Bartleby. I starten af 1800-tallet introduceres begrebet ”individualism” og det forplanter sig i flere forfattere, blandt andet Emerson, som i ’The American Scholar’ (1837) beskriver emnet ”the primacy of individual judgment over existing social traditions as the essence of freedom” (Foner, 2012: 340). Der sker desuden en fornyelse i forhold til religionen og tanken om mennesket og synden. Store religiøse møder finder sted, blandt andet i New York.

Novellen ’Bartleby the Scrivener’ fra 1853 viser mange aspekter. Novellen cirkulerer om karakteren Bartleby og tanken om individets plads i samfundet, og om hvorvidt der egentlig er plads til individet i menneskemassen. Desuden ses det undertrykte menneske i det kapitalistisk arbejdermiljø, som er præget af hierarki, social status og orden. Den historiske kontekst afspejles i novellen og får en afgørende betydning, da den viser flere historiske begivenheder i 1800-tallet, som har påvirket Melvilles skrivestil. Eksempler på dette er: det kapitalistiske samfund og den økonomiske vækst, tankerne om individet, som  kommer ind i menneskets erindring og som flere forfatter arbejder med dette emne i deres værker, blandt andet Emerson og Melville.

Bartlebys personlighed præsenteres og kommer til udtryk igennem den sproglige dimenson, som vises med symboler og beskrivelser. Den vigtigste sætning, som kommer til at cirkulere om Bartlebys personlighed og plottets udvikling er ”I would prefer not to”, som henviser til Bartlebys passivitet og samtidig den symbolske betydning af Melvilles forfatterskab. Flere litterære kritikere har kommenteret på hvorvidt Bartleby afspejler Melvilles egen frustation. Jeg vil mene, at det er tydeligt at Melville kommer til udtryk via Bartlebys karakter og det viser den håbløshed og splittelse i hans forfatterskab på daværende tidspunkt.